ニュージーランドのオールブラックス、憂慮すべき事態に直面する。衰退

New Zealand’s All Blacks Confront a Worrisome Prospect: Decline

しかし、ニュージーランドは変わった。ラグビーは今でも多くの人を魅了していますが、他のスポーツへの関心が高まるにつれ、ラグビーをプレーする男性の数は減少しています。(対照的に女子ラグビーは急成長している)例えば2018年、同国の高校スポーツを調整するスクールスポーツ・ニュージーランドによると、学校でバスケットボールをする若者の数が、初めてラグビーをする数を抜いたという。スポーツ振興を担う別の政府機関、スポーツ・ニュージーランドの2021年の調査では、ニュージーランドの若者のうち、定期的にラグビーをしているのはわずか7%だった。

そして、この残されたプレーヤーにとって、現代の学校レベルの競技は、自らをプロへの唯一の道と位置づける一握りのエリート校に支配されている。そのため、他の多くの学校では、ラグビープログラムが軽視されたり、閉鎖されたりしている。このようなフィーダーシステムの狭隘化が、問題の根源であるとする見方もある。

スーパーラグビーの名門チームも、その少数のエリート高校から直接選手を選ぶことが多く、かつては選手の回復力を高め、多様なプレースタイルに触れることができたクラブレベルのラグビーをスキップしているのである。その代わりに、今日の選手たちは、一部のチームが好む超専門化したモデルに適合するように育成されている、と批評家は言う。

「長年にわたってニュージーランドで機能してきた自然な進行を回避するようなシステム設計をすれば、それは結果をもたらすでしょう」とスティーブンソン氏は言います。

同じように、オールブラックスのニュージーランドラグビーにおける中心的存在も、裏目に出たのかもしれません。クリーバーによると、1つのチームに合う選手を作ることに集中した結果、「システム全体が均質化してしまった」のだという。異なるプレースタイルに対して定期的に自分を試すことができないため、トッププレーヤーは柔軟性と回復力を失ってしまったと、彼は言う。「全国で同じようにプレーしているから、その場その場で調整するのが苦手なんだ」とクリーバーは言う。

こうした苦悩は、7月中旬、ホームシリーズ第3戦でアイルランドに敗れたときに最も顕著に表れた。それでも、スタジアムには魔法がかかっていた。クリーバーによれば、オールブラックスは今でも「ボールを持っているときは、世界で最も才能のある選手たち」であることを証明している。

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